Un robot spatial dans le désert d’Atacama

Les rovers de la NASA ont ouvert la voie de l’exploration spatiale à distance robotisée. L’agence spatiale européenne (ESA) veut en envoyer sur Mars en 2018 et vient de lancer une campagne de test dans le désert d’Atacama (Chili).

Ce paysage désertique n’est pas encore celui de Mars. Avant le grand départ, il reste une batterie de tests à faire dans le cadre du projet SAFER (Sample Field Acquisition Experiment with a Rover). Un prototype de robot baptisé Bridget vient de faire sa première sortie à Atacama.

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Bridget est un avant-goût de ce que sera le rover ExoMars, issu de la collaboration entre l’ESA et Roscosmos, l’agence fédérale spatiale russe. ExoMars sera plus petit en taille que Curiosity, mais il possédera, entre autres, un bras lui permettant de forer et extraire des échantillons enfouis à deux mètres sous la surface du sol martien. Le rover européen pourra également parcourir 100 mètres en une journée, ce qui est considérable.

C’est justement l’autonomie du robot que les ingénieurs de l’Agence veulent tester au Chili. Les conditions du désert de l’Atacama sont relativement proches de celles de la planète rouge. En tout cas, sur Terre, nous ne possédons pas meilleur scénario. Sec, poussiéreux, accidenté, avec la présence de roches de différentes formes et… même une tempête désertique a eu lieu hier.

L’objectif pour l’ESA est également d’acquérir de l’expérience dans le domaine de la robotique, elle qui pour l’instant est plutôt orientée satellites.

Cette phase de test va durer cinq jours (terrestres). Chacune des journées simulera deux jours effectifs sur Mars, appelés « sols ». Les opérateurs contrôlant Bridget à distance depuis le centre Satellite Applications Catapult à Harwell au UK, devront préparer dans une même journée, la planification des tâches à faire faire au rover (un sol) et la vérification de la bonne exécution de celles-ci (un deuxième sol).

Pour suivre les tests au jour le jour, l’équipe SAFER tient un blog.

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Voici ce à quoi devrait ressembler l’ExoMars en 2018 :

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